Cavitación, la enfermedad de las hélices

Al sacar un barco del agua para realizar el mantenimiento periódico uno de los elementos al que el patrón presta una pronta atención es a la hélice. Cualquier daño causado en la hélice tiene una repercusión negativa en la navegación. Un golpe con un objeto flotante, una tanza de pesca enrollado en el eje o la cavitación son las causas más probables de deterioro de la hélice.

Con los protectores de hélice se previene en gran medida los riesgos que corren las palas, especialmente los concernientes a golpes y cabos cuya presencia en el agua puede conllevar que se enreden en la hélice provocando graves obstrucciones. Pero hay algo con lo que los protectores de hélices no pueden luchar, la cavitación.

Qué causa la cavitación

Se sabe que una hélice sufre la cavitación si en sus aristas se aprecian faltas del metal o proliferación de burbujas en la superficie.

La cavitación se produce por dos motivos fundamentales:

  • En hélices de alta velocidad el agua en contacto con las aristas se calienta hasta llegar al punto de ebullición en décimas de segundo, pasando a transformarse en vapor de agua, que al rozar contra las palas las desgastan y deterioran.
  • En otros tipos de hélices la cavitación puede estar producida por quedar una parte de las palas fuera del agua o crear bolsas de agua aire en torno a las palas.

En cualquier caso el efecto es un deterioro paulatino de las palas, que pueden llegar a perder parte de su superficie por la erosión causada por la cavitación.

Soluciones

La alternativa de utilizar hélices de plástico se presenta como una solución ante el desgaste experimentado por las hélices de metal. Otra solución pasa por realizar un estudio que relacione la velocidad del barco con la potencia y forma de la obra viva. Puede ser que la forma de la quilla sea la que genera la bolsa de aire, por lo que se requiere modificar la hélice o su situación.

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